Une histoire curieuse sur les panneaux solaires

L’édition de septembre 2006 de SCIENTIFIC AMERICAN était consacrée à l’exploration de l’avenir de l’énergie au-delà de l’ère du carbone. Les rédacteurs en chef partagent des perspectives sombres : “Des décennies pourraient s’écouler avant que des camions et des voitures fonctionnant à l’hydrogène ne relèguent les véhicules à essence et au diesel aux salons de l’auto.” En attendant, nous nous débrouillerons d’une manière ou d’une autre.

Une histoire curieuse sur les panneaux solaires
Une histoire curieuse sur les panneaux solaires

Mais pourquoi faut-il si longtemps pour que certaines technologies énergétiques passent des applications de laboratoire et industrielles au service des consommateurs ? Prenez les panneaux solaires, par exemple.

Une chaîne d’électronique de rue située à Londres vend maintenant des kits éducatifs d’énergie solaire pour environ 20 £. De sérieux panneaux solaires installés sur le toit et permettant d’alimenter les équipements de votre maison se vendent dans des hypermarchés de bricolage à environ 2 500 £. C’est un prix pour les riches ou les très engagés, mais au moins les consommateurs peuvent pousser leurs chariots dans ces rayons.

Les panneaux solaires ne sont apparus que récemment dans les points de vente, vous pouvez donc leur pardonner de se faire passer pour une nouvelle technologie. Mais il n’en est rien. Alors que l’Angleterre se préparait pour ce qui allait devenir sa plus célèbre Coupe du Monde, un contributeur à l’édition de juillet 1966 de Wireless World s’est vu imposer une date limite pour rendre sa copie au magazine. Il s’appelait D. Bollen et a créé un circuit pour un chargeur de batterie alimenté à l’énergie solaire.

Comme il l’a expliqué : « La capacité des cellules solaires à convertir directement la lumière du soleil en énergie électrique utile a été bien démontrée dans les applications satellitaires. L’un des avantages de la batterie solaire est qu’elle permet un fonctionnement sans surveillance dans des lieux éloignés d’une source d’alimentation et qu’elle garantit un degré de fiabilité exceptionnel. »

Sur quatre pages minutieusement illustrées, Bollen continue en fournissant un schéma directeur pour un circuit qui permettra de recharger une batterie à partir d’une cellule solaire. Bollen montre que vous pouvez employer quelque chose qui utilise un milliampère de courant pendant 2,74 heures sur une période de 24 heures. Il nous laisse deviner quelle application il avait en tête pour ce courant minuscule, mais la plate-forme aurait également pu alimenter l’ampoule d’une lampe de poche pendant quelques secondes par jour.

Pourtant, le circuit est là et il date de 1966. Ne vous laissez pas distraire par les propos de Bollen au sujet des « applications satellitaires ». Son circuit est à des millions de kilomètres de la science-fusée – en fait, c’est le plus simple de ce genre dans cette édition d’un magazine qui regroupe constructeurs novice et professionnel de l’électronique.

Quelqu’un n’ayant presque aucune expérience aurait pu assembler une version de démonstration de ce circuit en quinze minutes. Et toutes les pièces étaient disponibles auprès de fournisseurs spécialisés de Londres et du sud-est de l’Angleterre.

International Rectifier est le fournisseur répertorié pour les « cellules de sélénium et de silicium assorties ». J’ai contacté l’entreprise pour savoir combien coûtait une cellule solaire similaire au moment où Bollen écrivait son long métrage.

Une seule cellule mesurant environ un centimètre sur deux centimètres coûtait quatre dollars, en 1966. Dans son article, Bollen décrit diverses combinaisons entre une cellule et quatre cellules, de sorte que la partie la plus chère de son circuit coûte entre quatre et seize dollars. 25-100 dollars à l’heure actuelle.

Mais ce qui est revenu d’International Rectifier (IR) s’est avéré bien plus intéressant que l’information sur les prix. Il s’avère que la société avait déjà présenté la première voiture au monde à énergie solaire – un modèle 1912 du Baker Electric -– dès 1958. Ils ont réussi cela en fabriquant un panneau solaire à haut rendement – moins de deux mètres de long et un peu plus un mètre de large – et comprenant des petites cellules solaires.

Les clients commerciaux, industriels et militaires ont ensuite acheté des panneaux solaires à International Rectifier.

Alors pourquoi a-t-il fallu cinquante années pour que les panneaux solaires soient disponibles en magasins ?

Southface, une organisation basée aux États-Unis qui s’appuie sur la durabilité et l’habitat souligne que la technologie des cellules solaires a été inutilement concurrencée par la baisse relative des prix survenue sur le marché des combustibles fossiles dans les années 90.

Southface estime toutefois que les commandes importantes d’unités de cellules solaires grand public dans des pays tels que le Japon pourraient enfin marquer le début d’une ère où la production de cellules solaires bénéficiera d’une économie d’échelle.

Je l’espère. En attendant, personne ne sait combien de temps cela prendra pour que la révolution technologique réalisée par le consommateur résolve nos problèmes énergétiques.

Plus d’infos sur les énergies alternatives dans ce livre : Au-delà de l’Horizon